Описывая историю возникновения баптизма, хочется, прежде всего, подчеркнуть две особенности баптистского мировоззрения:

  1. Баптизм в большей степени является пониманием Библейского учения, которое обще для ряда независимых и автономных общин, а не иерархической организацией. Эти церкви сотрудничают в деле распространения Евангелия, христианского обучения и социального служения обществу. Иногда такое сотрудничество выливается в какие-то церковные объединения, а иногда и нет (см. 4-й принцип баптизма). Поэтому нет смысла говорить о какой-то структуре или организации, которая возникла и продолжает развиваться.
  1. Баптисты считают своими прародителями все те христианские общины, начиная с ранней апостольской церкви, которые в свое время аналогичным образом понимали и исполняли библейское учение, а также — своими духовными братьями всех тех, кто так же верит сейчас. Таким образом, для баптистов важна духовная преемственность, а не организационная, или, иначе говоря, – верность библейскому учению.

Исторически, баптистские церкви представляют собой часть радикальной реформации, возникшей в XVI-XVII веках. Это одно из движений, не согласных с вошедшими с течением времени в Церковь изменениями и требующих радикального возвращения к первоначальному христианству.

К началу XVI века в разных странах Западной Европы начали появляться группы верующих, несогласных с действиями официальной католической церкви. 31 октября 1517 года немецкий священник и богослов Мартин Лютер выдвинул 95 тезисов против индульгенций, и этот день принято считать началом Реформации. В Швейцарии с 1519 года реформацию возглавил Ульрих Цвинги, а позже ее богословски осмыслил и систематизировал Жан Кальвин из Женевы. Большинство деятелей этого движения вышли из лона Католической церкви и поэтому, несмотря на серьезные изменения в вероучении, они не смогли полностью отойти от её традиции.

Параллельно с возникшей таким образом Реформацией, началось движение, которое призывало к более радикальному отвержению небиблейских наслоений в учении и практике Церкви. В 1525 году благодаря деятельности Конрада Гребеля в Цюрихе началось движение радикальной реформации – анабаптизма. Его главная идея заключалась в точном выполнении всех норм Нового Завета, что предполагало личное возрождение, взрослое крещение и посвященную жизнь каждого члена общины. Наибольшее влияние на становление этого движения и освобождения его от всех крайностей оказал бывший католический священник Менно Симонс (основоположник меннонитов).

В Англии Реформацию начал король Генрих VIII, который в 1534 году отказался признавать власть папы римского и начал устроение англиканской церкви. К концу XVI века в этой церкви возникло пуританское (от лат. puritas — чистота) движение, которое требовало более решительных реформ в церковной организации и настаивало на евангельской чистоте жизни.

Джон Смит, будучи священником официальной церкви, в 1605 году познакомился с группой пуритан, вступил в нее и вскоре стал пастором этой общины в городе Гейсборо. В 1609 году, спасаясь от религиозных преследований, община Джона Смита переселились в Амстердам. Там, изучая Священное Писание и общаясь с анабаптистами-меннонитами, Джон Смит и его помощник Томас Хелвис пришли к идее взрослого крещения по вере. После скрупулезного изучения библейских, богословских и исторических аргументов в пользу сознательного принятия веры, они приняли решение креститься самим и принимать в свою общину только тех, кто сознательно заключит Завет с Господом через водное крещение. Так, в Амстердаме, на улице Бейкерштрассе, появилась община, насчитывающая около 40 крещенных по вере человек. Спустя некоторое время Смит решил присоединиться к меннонитской общине в Амстердаме, а вместе с ним и часть его группы. Джон Смит умер в 1612 году в Амстердаме.

Другая часть этой общины во главе с Томасом Хелвисом решила вернуться на родину, несмотря на продолжавшиеся в Англии гонения на нонконформистов, считая неправильным для христианина спасаться от гонения бегством за границу. Так, после возвращения в 1612 году, в Спителфилдсе под Лондоном возникла первая баптистская община современного направления. Основное расхождение с меннонитами и анабаптистами заключалось в положительном отношении к государству. Несмотря на призыв к отделению церкви от государства, первые баптисты признавали военную службу, присягу и участие в общественной жизни.

После смерти Хелвиса руководство общиной перешло к Джону Муртону, который полностью разделял взгляды Хелвиса. Вскоре баптистские общины появились и в других местах Англии. Известно, что в 1644 году в Англии насчитывалось 47 баптистских общин. Попытки сближения этих первых баптистов с голландскими меннонитами оставались безуспешными, именно благодаря положительному отношению английских баптистов к государству и обществу.

Сейчас баптистское братство насчитывает порядка 60 млн. человек в более чем 220 тысячах церквей, действующих практически во всех регионах мира. В эту статистику не включены дети из баптистских семей, так как членом общины можно стать только по достижению совершеннолетия.